Effetti dell’alcool sul pancreas

Ultimo Aggiornamento: 98 giorni

Introduzione

  • Ogni anno, negli Stati Uniti la pancreatite acuta manda in ospedale oltre 200.000 individui.
  • Molti soggetti con problemi pancreatici sono anche forti bevitori.
  • L’assunzione abituale ed eccessiva di alcool danneggia il pancreas e causa frequentemente la pancreatite.

Conoscere meglio i legami tra alcool e problemi pancreatici può aiutare a ponderare meglio le decisioni inerenti alla propria salute.

Anatomia e funzione

Il pancreas gioca un ruolo importante nella digestione degli alimenti e nella loro conversione in combustibile per il corpo:

  • Secerne enzimi nell’intestino tenue per digerire carboidrati, proteine e grasso.
  • Produce anche insulina e glucagone, gli ormoni preposti alla regolazione del ciclo del glucosio, la principale fonte di energia dell’organismo. Questi ormoni controllano i livelli di glucosio, aiutando tutte le cellule a sfruttarne l’energia. L’insulina assicura anche che il glucosio in eccesso venga immagazzinato o come glicogeno o come grasso.

L’alcool danneggia le cellule pancreatiche e influenza i processi metabolici legati all’insulina e questo processo espone il pancreas a pericolosi processi infiammatori.

Rischi

Un pancreas non alterato dall’alcool invia enzimi nell’intestino tenue per metabolizzare il cibo. L’alcool scompiglia questo processo. Fa sì che il pancreas secerna i succhi digestivi al suo interno, piuttosto che nell’intestino tenue. Questi enzimi, come pure l’acetaldeide, una sostanza derivata dalla digestione dell’alcool, sono dannosi per il pancreas.

Se l’alcool viene assunto in forti quantità per lunghi periodi, questo processo continuo può causare infiammazione, come pure rigonfiamento dei tessuti e dei vasi sanguigni.

Questa infiammazione, che impedisce il buon funzionamento del pancreas, è chiamata pancreatite.

  • La pancreatite si manifesta con un attacco acuto, ossia la pancreatite acuta.
  • Continuando a bere troppo, l’infiammazione diventa costante. Questa condizione viene definita pancreatite cronica.

La pancreatite è anche un noto fattore di rischio per il cancro del pancreas.

Un forte bevitore può non accorgersi del progredire di danni pancreatici fino all’insorgenza di un evento acuto, che può causare sintomi come:

La pancreatite cronica causa, in aggiunta a questi sintomi,

  • riduzione significativa della funzionalità pancreatica e della digestione,
  • problemi di glicemia.

Il processo cronico può pian piano distruggere il pancreas e indurre il diabete o addirittura risultare fatale.

Mentre una sola bevuta eccessiva non determina automaticamente una pancreatite, il rischio di svilupparla aumenta nell’alcolismo cronico.

Il rischio sussiste per qualunque forte bevitore, ma solo il 5% circa dei soggetti con dipendenza dall’alcool sviluppa una pancreatite. Alcuni soggetti sono più suscettibili alla malattia di altri, ma ancora la comunità scientifica non ha identificato con precisione quali siano i principali fattori ambientali e genetici in gioco.

Il trattamento aiuta, ma non cura

L’astinenza dall’alcool può rallentare l’avanzamento della pancreatite e ridurne i sintomi, peraltro dolorosi. Può essere di aiuto anche una dieta a basso contenuto di grassi. È anche fondamentale riguardarsi dalle infezioni e sottoporsi a terapie di supporto.

Alcuni trattamenti, come una terapia sostitutiva con enzimi o insulina, possono migliorare la funzionalità pancreatica. In alcuni casi, è necessario ricorrere alla chirurgia per ridurre il dolore, rimuovere ostruzioni e ridurre gli attacchi.

Gli effetti della pancreatite alcolica possono essere gestiti, ma non sono facilmente reversibili.

Fonte: NIH (adattamento a cura della Dr.ssa Greppi Barbara)

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